Hallazgo chileno-belga podría ayudar a plantar eficientemente durante las sequías

"Estamos viviendo la peor sequía de nuestra historia. Chile se está secando y todos debemos ser parte de la solución", señaló el ministro de Obras Públicas, Alfredo Moreno, en el lanzamiento de la campaña ‘Cuidemos el agua’, ocurrido a principios de este año.

En ese espíritu es que un grupo de científicos del Departamento de Física (DFI) de la Facultad de Ciencias Físicas y Matemáticas de la Universidad de Chile, del Instituto Milenio de Óptica MIRO y de la Universidad Libre de Bruselas (Bélgica) han dado un nuevo paso en el análisis de la autoorganización de las plantas, "caracterizadas por grupos de vegetación que se alejan generando patrones adaptativos que optimizan los recursos”, explica Marcel Clerc, académico del DFI y subdirector de MIRO.

Como consecuencia de la falta de agua y de nutrientes, las plantas compiten entre ellas por medio de exhibir una gran red de raíces, explica el investigador. "Nosotros mostramos teóricamente un nuevo mecanismo. La teoría, hasta ahora señalaba que las plantas se organizaban bajo la llamada longitud característica, que se determinaba por elementos del medio ambiente tales como la temperatura, humedad, nutrientes en la tierra, etc”, agrega.

La clave está en la tierra

En nuestro modelo, también influye la densidad de las plantas (biomasa), puesto que si esta aumenta o disminuye, se observan estructuras de autoorganización completamente diferentes, lo cual muestra que la vegetación es más flexible a poder adaptarse a cambios que lo que se había establecido antes de nuestro trabajo”, indica Clerc. Por lo tanto, el próximo paso de esta investigación será establecer un diagrama de las diferentes estructuras, que esperan verificar por medio de observaciones de campo.

Comprender cómo las plantas se auto-organizan nos puede permitir acceder a mejores estrategias de agricultura en climas con condiciones más extremas. "En el norte de Chile, por ejemplo, en el desierto de Atacama, la planta Tillandsia landbeckii domina la región, en las laderas cordillera de la costa se auto-organizan con estructuras tipo paredes (rayas tipo cebra) y ello optimiza el uso el agua proveniente de las garúas, lo que de paso evita que tengan que competir entre ellas. Si logramos aprender más de esto nos encantaría reunirnos con expertos en agronomía y, tal vez, podamos añadir una gota de ayuda para enfrentar la terrible sequía que azota nuestro país”, concluye Clerc.

Los resultados de este trabajo están publicados en la revista Scientific Reports bajo el título “On the repulsive interaction between localised vegetation patches in scarce environments”, donde además participaron Ernesto Berríos, primer autor del paper y estudiante del doctorado en Física de la Universidad Manchester (Inglaterra); Daniel Escaff, profesor asociado de la Universidad de los Andes; Camila Sandivari, graduada del pre-grado del DFI, quien realizó su práctica de verano en este equipo; y Mustapha Tlidi de la Universidad Libre de Bruselas (Bélgica). 

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